Un Lafrenière nouveau… et victorieux

[Photo fournie par le Groupe Yvon Michel]

Cela faisait un bon moment qu’on avait vu Francis Lafrenière dans le ring. Il fallait en effet remonter au 15 mars, date de son amère défaite face à Albert Onolunose, qui lui a ravi son titre NABO des poids moyens.

C’est donc avec une certaine curiosité qu’on assistait à son retour dans l’arène samedi après-midi, au Casino de Montréal, alors qu’il affrontait le Brésilien Samir Barbosa. Lafrenière allait-il réussir à se relever de ce cruel revers ? Allait-il être rouillé après tous ces mois d’inactivité ?

Pas exactement, non. En fait, celui qu’on appelle The People’s Champ était visiblement affamé et n’avait pas l’intention d’éterniser le combat indûment. Ça tombe bien : il a réglé ça par arrêt de l’arbitre à 2 :29 du premier round.

«Beaucoup de gens m’ont fait remarquer à la pesée que j’étais extrêmement heureux d’être là. Il y en a qui ont dû se dire : « est-ce qu’il a fait ça pour le show ? » Pas du tout. J’étais vraiment content. Je veux boxer, je m’entraîne super fort», a expliqué le toujours sympathique Lafrenière (17-6-2, 10 K.-O.), qui était bien anxieux de pouvoir enfin reprendre du service.

Il faut dire que Barbosa (37-15-3, 26 K.-O.) était encore plus rouillé que son adversaire, alors qu’il n’avait pas vu d’action depuis plus de deux ans. Mais bien franchement, l’inactivité de l’un ou de l’autre n’aura pas été un facteur de quelque manière que ce soit dans ce duel.

Nouveau style

Dès la première cloche, le pugiliste de Coteau-du-Lac s’est rué sans hésiter sur son rival. Mais contrairement à ses sorties précédentes, lors desquelles il passait le plus clair de son temps le front collé sur celui de son opposant, il a travaillé en distance, utilisant son jab de belle façon.

«Ce n’est pas tout le monde qui veut travailler à l’intérieur avec moi, a-t-il fait valoir. […] On a vu dernièrement des gars qui accrochaient beaucoup. Ça fait mal paraître et les amateurs n’ont pas un super combat pendant ce temps. Je ne voulais plus leur redonner ça. Ils paient des billets, ils veulent voir du spectacle. C’est ce que je veux amener.»

Lafrenière l’admet, ce changement de style a en partie été motivé par sa défaite contre Onolunose, qui l’avait déjoué en adoptant une stratégie similaire. Et si on se fie aux dires du boxeur et de son camp, il semble bien qu’il faudra s’y habituer à plus long terme.

«On a eu des lumières dans le passé [qui nous ont indiqué] qu’on s’était fermé les yeux. Onolunose a fait en sorte qu’on a grandi de ça. On a eu une bonne réunion avec toute l’équipe après ça.»

-Francis Lafrenière

«Il y a eu de la reconstruction à faire, a pour sa part indiqué le promoteur Yvon Michel. Francis a eu du succès avec un style, et il a fini par penser que ce style serait bon tout le temps. Lorsqu’il s’est battu contre Onolunose, il était souvent en déséquilibre, échevelé, désorganisé et pas structuré. L’objectif, maintenant, est qu’il soit capable d’être structuré et organisé. Il a travaillé autour du jab, il variait ses combinaisons et surtout, il était en équilibre.»

Poursuivant son bon travail, Lafrenière est parvenu à emprisonner Barbosa dans le coin, avant de se mettre à le marteler de toutes parts, tant et si bien que l’arbitre Alain Villeneuve s’est interposé pour mettre un terme aux hostilités.

Arrêt un peu hâtif de la part de l’officiel ? On peut en débattre. Mais quoi qu’il en soit, il était déjà clair que ce combat qui, avec Barbosa, mettait en scène un boxeur à la fiche respectable et affichant plus d’une cinquantaine de combats au compteur – dont certains contre des noms connus tels Hassan N’Dam -, n’atteindrait pas la limite des huit rounds.

«[Barbosa] n’est peut-être pas le même gars que par le passé, mais moi non plus, je ne suis pas le même, a souligné Lafrenière. On ne rencontre jamais deux fois le même boxeur. Quand on parle d’un vétéran de 54 combats… J’ai livré la marchandise contre un gars comme celui-là.»

Lafrenière n’aura pas beaucoup de temps pour récupérer de ce combat – bien que ce ne fut certainement pas le plus épuisant. Il sera de retour dans un peu plus d’un mois, le 24 novembre, encore une fois au Casino. Après quoi, selon Yvon Michel, il pourrait croiser le fer avec Patrice Volny en février ou mars, question d’avoir la chance de récupérer sa ceinture NABO.

Peu importe l’identité de son prochain adversaire, Lafrenière entend bien poursuivre dans cette veine victorieuse. Mais attention, pas à n’importe quelle condition.

«On va rester sur cette lancée et travailler sur le même chemin, explique-t-il. En même temps, si on me donne un adversaire qui se crampe les pieds et que c’est mieux [de boxer avec mon ancien style], on va revenir au bon vieux taureau d’avant.»

Phinn expéditif lui aussi

En demi-finale, Shakeel Phinn (19-2, 13 K.-O.) n’a presque pas eu à forcer pour liquider l’Argentin Crispulo Javier Andino (20-12-1, 11 K.-O.) par arrêt de l’arbitre à 2 :30 du premier round.

Le champion canadien des super-moyens a envoyé son adversaire au tapis une première fois, avant de remettre ça quelques instants plus tard. Phinn a d’abord ébranlé Andino à l’aide d’une solide droite en plein visage, avant de l’achever d’une gauche tout aussi rude. L’officiel Martin Forest a jugé que le Sud-Américain avait assez souffert au cours de ce bref affrontement.

Après le combat, on a appris que Phinn aurait rendez-vous avec Dario Bredicean, qui a été l’un de ses partenaires d’entraînement, le 1er décembre au Centre Vidéotron, en sous-carte du combat entre Adonis Stevenson et Oleksandr Gvozdyk

Les deux hommes se disputeront le titre IBF Intercontinental des super-moyens. Celui-là même que Phinn aurait pu obtenir le 21 juillet en Nouvelle-Zélande, si son combat contre Mose Auimatagi fils n’avait pas été annulé.

Les autres résultats

Sébastien Bouchard (17-1, 7 K.-O.) n’a pas perdu de temps pour régler le cas du Mexicain Carlos Gorham (16-5-1, 10 K.-O.), l’emportant par arrêt de l’arbitre à 1 :17 du deuxième round. L’athlète de Baie-Saint-Paul a servi une violente combinaison droite-gauche au visage de son adversaire, qui s’est aussitôt effondré de tout son long. En voyant Gorham tenter péniblement de se relever, l’arbitre Yvon Goulet a préféré mettre un terme au duel.

Jean-Michel Bolivar (5-1, 3 K.-O.) a rapidement disposé du vétéran Mexicain Adriel Juzaino (26-18-3, 12 K.-O.) en lui passant le knock-out à 2 :51 du premier round. Bolivar, de Pointe-Calumet, a envoyé son rival au tapis grâce à une série de coups dans le coin de l’arène. Juzaino n’a jamais pu se relever à temps.

À défaut de récolter un premier knock-out en carrière, Tommy Houle (4-0) a tout de même pris la mesure du Mexicain Rafael Ortiz (3-2-1, 1 K.-O.) par décision unanime (39-37 partout). Le boxeur de Sainte-Béatrix, dans la région de Lanaudière, a ainsi ravi ses partisans venus l’encourager depuis les hauteurs du Cabaret du Casino.

Au nombre de coups qu’il reçoit sur le museau pendant un combat, c’est à croire que Yan Pellerin (3-1) éprouve un malin plaisir à se faire taper dans la figure. Ça ne l’a toutefois pas empêché de défaire le Mexicain Fidel Toscano (0-4) par décision unanime (40-36, 39-37, 39-37). Le pugiliste de Granby rebondit après avoir subi une première défaite à sa dernière sortie, le 20 juillet.

Les boxeurs ontariens Alex Dilmaghani (18-1, 7 K.-O.) et Kane Heron (12-0-1, 6 K.-O.) ont été à l’œuvre pour les deux premiers combats de la journée. Ils ont respectivement stoppé les Mexicains Cristian Arrazola (24-16-3, 17 K.-O.) et Carlos Lopez Marmolejo (9-6-1, 5 K.-O.) dès le premier round.

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Soirée amère pour Lafrenière

[Photo Ariane Théberge, fournie par GYM]

Bien peu de boxeurs – en supposant qu’il y en ait – peuvent se vanter d’avoir plus de volonté et de cœur au ventre que Francis Lafrenière dans l’arène. Mais parfois, toute la volonté du monde ne suffit pas.

L’athlète de Coteau-du-Lac l’a appris à la dure jeudi soir, au Casino de Montréal, alors qu’il été désagréablement surpris par l’Albertain Albert Onolunose (22-2-1, 7 K.-O.), qui l’a vaincu par décision majoritaire (97-93, 96-94, 95-95).

En plus de voir sa séquence de 13 victoires consécutives prendre fin, Lafrenière (16-6-2, 9 K.-O.) perd son titre NABO des poids moyens.

«Honnêtement, je ne sais pas quoi dire. Je suis surpris. Nous nous étions bien préparés», a-t-il laissé tomber, visiblement sonné par le résultat.

Fidèle à ses habitudes, Lafrenière (16-6-2, 9 K.-O.) a passé le combat le nez collé dans le visage de son rival, livrant presque un combat hybride de boxe et de lutte. Or, Onolunose avait de toute évidence décidé d’adopter une stratégie semblable. Résultat : une guerre de tranchées avec des frappes à bout portant et beaucoup, beaucoup d’accrochage.

«Je pense que j’ai donné de bons coups. Mais je pense qu’il ne voulait pas se battre», a déploré Lafrenière, reprochant à Onolunose d’avoir passé l’affrontement à l’accrocher pour ne pas avoir à en découdre avec lui aux poings.

«Il avait tellement l’air fatigué après deux ou trois rounds. Il voulait toujours accrocher. Et quand j’utilisais mon jab, c’est vrai que ça allait bien. On était sûrs de pouvoir faire plus.»

-Francis Lafrenière

Son entraîneur Otis Grant, pour sa part, aurait voulu que l’arbitre Sparkle Lee – qui, de mémoire de journaliste, est la première femme à officier un combat de boxe au Québec – sévisse à l’endroit d’Onolunose pour ses accrochages répétés. Qu’on soit d’accord ou non avec lui, on ne peut nier que Lee a accompli un travail remarquable dans l’ensemble durant ce combat.

Il sera maintenant intéressant de voir ce que ce revers signifiera pour la suite de la carrière de Lafrenière. Dans l’immédiat, cependant, ceux qui espéraient toujours le voir affronter Steven Butler devront sans doute prendre leur mal en patience. La perte de sa ceinture rend le duel bien moins intéressant pour le camp Butler.

«Je suis un exemple de détermination et de persévérance, a rappelé Lafrenière. On va continuer là-dessus. On va discuter avec la gang de ce qui s’en vient. J’aimerais revenir assez vite. Je ne comprends pas ce qui s’est passé.»

Chose certaine, il faudra plus qu’une défaite pour anéantir sa bonne humeur contagieuse. Il fallait le voir à la sortie du Cabaret du Casino, le visage rougi et tuméfié, en train de discuter et prendre des photos avec un groupe d’amateurs massés autour de machines à sous. Non, ce n’est pas pour rien qu’on l’appelle The People’s Champ.

Solide Mbilli

En demi-finale, Christian Mbilli (8-0, 8 K.-O.) est demeuré parfait avec brio en passant le knock-out au Mexicain Jesus Gurrola (24-13-3, 12 K.-O.) à 1 :45 du deuxième round.

Le jeune Français n’a pas mis de temps à faire la démonstration de son grand talent en imposant sa loi dès les premiers instants du duel. Précis, puissant et méthodique, Mbilli donnait du fil à retordre à son adversaire après seulement quelques secondes.

Au deuxième engagement, il a envoyé Gurrola au plancher une première fois en le pilonnant sans merci dans le coin de l’arène. Mbilli a achevé les hostilités un instant plus tard, grâce à un vif coup au corps qui n’a laissé aucune chance au Mexicain.

Les autres résultats

Les combats de Dario Bredicean (16-0, 4 K.-O.) passent rarement à l’histoire, et son duel de jeudi soir face au Mexicain Guillermo Romero (12-5, 9 K.-O.) n’a pas fait exception à la règle. Cette fois, le protégé de Lucian Bute l’a emporté par décision unanime (60-53 partout) face à un adversaire qui s’est surtout fait remarquer pour ses coups bas, qui lui ont d’ailleurs coûté un point au troisième round.

Louisbert Altidor (7-2, 3 K.-O.) a vaincu le Mexicain Genaro Ortiz (8-3-1, 4 K.-O.) par arrêt de l’arbitre à 1 :41 du quatrième round. Après trois assauts sans histoire, le boxeur de Longueuil a envoyé son adversaire au plancher deux fois au round suivant. La deuxième chute fut celle de trop pour Ortiz, terrassé par un vif coup au corps.

En début de gala, Terry Osias (3-0, 1 K.-O.) a signé un premier knock-out en carrière en ne faisant qu’une bouchée du Mexicain Jorge David Vargas (3-2) par arrêt de l’arbitre à 2 :57 du deuxième round. Manifestement pas de calibre, Vargas a visité le tapis à quatre reprises au cours de l’affrontement. Voyant qu’il n’arrivait plus à se défendre, l’officiel Yvon Goulet a sagement mis un terme aux hostilités.

Notons enfin que Shakeel Phinn, qui devait assurer la demi-finale de la soirée à l’origine, n’a pu monter dans le ring comme prévu. Son adversaire, le Polonais Remigiusz Woz, a échoué un test sanguin obligatoire. Phinn se battra toutefois au Casino le 19 avril.

Lafrenière fidèle à lui-même

[Photo Ariane Théberge, tirée de la page Facebook de Rixa Promotions]

On surnomme Francis Lafrenière «The People’s Champ». Le champion du peuple. Chaque fois qu’on le voit boxer, on comprend un peu mieux pourquoi.

Lors de chacune de ses sorties, le combattant de Coteau-du-Lac trouve toujours le moyen d’épater la galerie grâce à sa détermination de fer, son endurance en apparence à toute épreuve et son style un brin kamikaze. Tous des ingrédients qui vous assureront une place de choix dans le cœur des amateurs.

Ceux-ci en ont de nouveau fait – bruyamment – la preuve samedi soir, à la Tohu, alors que Lafrenière (16-5-2, 9 K.-O.) a aisément triomphé du Mexicain Oscar Cortez (26-3, 14 K.-O.) par arrêt de l’arbitre à 1 :44 du quatrième round. Une victoire offerte en cadeau à son fils Mathis – qui espérait justement un knock-out au quatrième assaut – et couronnée par une demande en mariage à sa conjointe au milieu du ring.

Pour la petite histoire, madame a dit oui.

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Francis Lafrenière a demandé sa conjointe en mariage après le combat. Celle-ci a dit oui. [Photo Ariane Théberge, tirée de la page Facebook de Rixa Promotions]
Lafrenière s’est ainsi assuré de conserver son titre NABO des poids moyens. Rappelons que Cortez, 23 ans, ne pouvait lui ravir en cas de victoire après qu’il eut dépassé de 1,8 lb la limite des 160 lb lors de la pesée officielle.

«Ça n’a pas été un combat évident. Mais on a fait ce qu’on avait à faire. Mon entraîneur voulait qu’on soit un peu plus intelligents, mais on a décidé de se chamailler et j’ai sorti mon jab quand même», a déclaré Lafrenière sous les acclamations de son public.

Presque tout au long du duel, et comme c’est son habitude, le Québécois de 29 ans a gardé son visage collé sur celui de son adversaire en le rouant de coups. Cortez, lui, répliquait avec arrogance et des manœuvres frôlant parfois l’illégalité. Il a d’ailleurs été pénalisé au troisième round pour un coup de tête qui a laissé une bonne coupure au-dessus de l’œil gauche de Lafrenière.

«Il était vraiment cochon, le gars. Mais c’est correct. C’est une expérience de plus derrière la cravate.»

-Francis Lafrenière

Dommage que Cortez ait choisi de privilégier un tel comportement dans le ring, car ses aptitudes pugilistiques sont manifestes. Il est parvenu à atteindre son rival de belle façon à quelques reprises. Qui sait ce dont aurait l’air sa carrière s’il faisait preuve d’un peu plus de sérieux ?

Quoi qu’il en soit, Lafrenière a terminé le travail au quatrième assaut, pilonnant un Cortez qui n’avait manifestement plus l’envie ni les capacités de se battre. On était environ à mi-chemin dans le round lorsque le coin du Mexicain a lancé la serviette.

Reste à voir ce qui attend maintenant Lafrenière, classé 7e chez les moyens par la WBO et qui devrait en principe grimper au 5e rang après cette victoire.

«On a fait quelques combats. Je suis dû pour des vacances, mais on discutera de toute offre raisonnable avec Rixa Promotions et [mes entraîneurs] les frères Grant. On n’a jamais dit non à une offre intéressante», a-t-il indiqué.

Bazinyan toujours parfait

En demi-finale, Erik Bazinyan (16-0, 11 K.-O.) s’est assuré de conserver sa fiche immaculée en disposant du Mexicain Rolando Paredes (13-5-2, 10 K.-O.), âgé de 25 ans, par arrêt de l’arbitre à 1 :43 du quatrième round.

Le jeune super-moyen de 22 ans a commencé le duel en lion, dominant largement les deux premiers rounds. Il a toutefois éprouvé plus de difficultés au troisième, alors que Paredes, détenteur d’un titre mineur du WBC chez les mi-lourds, est parvenu à l’atteindre avec conviction à quelques reprises.

Plus de peur que de mal, puisque Bazinyan est revenu en force au quatrième assaut, à tel point qu’il a envoyé Paredes au tapis à deux reprises. Après la seconde visite au plancher de Paredes, le coin de celui-ci a aussitôt demandé à l’officiel Yvon Goulet de mettre un terme à l’affrontement.

«L’équipe de mon adversaire disait que je devais prier parce que j’allais perdre. C’est pour ça que j’étais frustré dans le ring», a lancé Bazinyan dans l’arène après le combat.

Les autres résultats

-Jordan Balmir (5-0, 3 K.-O.) bat Adrian Campos (1-3-2) : décision unanime

-Golden Garcia (9-0-1, 5 K.-O.) bat Luis Zambrano (14-11-1, 4 K.-O.) : knock-out, 2e round

-Roody Pierre-Paul (15-3-1, 5 K.-O.) bat Oscar Barajas (17-5-1, 9 K.-O.) : décision unanime

-Chann Thonson (3-0, 2 K.-O.) bat Tonathiu Garcia (4-4-1, 2 K.-O.) : décision unanime

-Jean Michel Bolivar (2-0, 1 K.-O.) bat Mikhail Miller (0-2-1) : décision majoritaire

-Mohamed Soumaoro (2-0, 2 K.-O.) bat Alfredo Cardenas (4-7, 2 K.-O.) : arrêt de l’arbitre, 3e round

-Jimmy Ray Thompson (1-0) bat Fabian Valdez (1-1) : knock-out, 2e round

Cortez dépasse encore la limite!

[Photo Stéphane Larivière, tirée de la page Facebook de Rixa Promotions]

Décidément, Oscar Cortez n’est pas un amateur des pesées officielles. Une semaine après avoir forcé l’annulation de son combat contre Custio Clayton en outrepassant de 24 lb la limite de poids, le Mexicain de 23 ans a de nouveau péché vendredi, à la veille de son duel face à Francis Lafrenière.

Cette fois, Cortez (26-2, 14 K.-O.) a enregistré un poids de 161,8 lb, soit 1,8 lb au-dessus des 160 lb réglementaires. Pour sa part, Lafrenière (15-5-2, 8 K.-O.) n’a eu aucune difficulté à respecter la limite, affichant un poids de 158,7 lb.

Malgré ce nouvel impair, le combat entre les deux hommes aura lieu comme prévu à la Tohu. Toutefois, Cortez ne pourra mettre la main sur la ceinture NABO des poids moyens s’il l’emporte face à Lafrenière, 29 ans. Advenant une défaite de ce dernier, le titre deviendrait vacant.

Avis à ceux qui seront présents au gala samedi soir : prenez le temps de bien observer Oscar Cortez dans le ring. Car avec deux pesées consécutives ratées en quelques jours à son actif, dans deux catégories de poids différentes au surplus, il n’est pas prêt de recevoir une autre invitation à se battre au Québec…